Flora, fauna y plantas de la selva tropical

La selva tropical es estructuralmente muy compleja. Su variada vegetación ilustra la intensa competencia por la luz que se produce en este entorno, en el que otros factores climáticos no limitan en ningún momento del año, permitiendo así que la vegetación logre una exuberancia y biomasa inigualables.

La cantidad de luz solar que se filtra a través de las muchas capas de follaje en una selva tropical es pequeña; sólo alrededor del 1 por ciento de la luz recibida en la parte superior del dosel llega al suelo. La mayoría de las plantas dependen de la luz para sus necesidades energéticas, convirtiéndola en energía química en forma de carbohidratos mediante el proceso de fotosíntesis en sus tejidos verdes que contienen clorofila.selva tropical

Pocas plantas pueden persistir en el medio ambiente sombrío a nivel del suelo, y la superficie está marcada por una capa de hojas muertas en rápida descomposición en lugar de pequeñas plantas herbáceas. Los musgos crecen en las colillas de los árboles, y hay algunos arbustos como helechos y jengibres, pero generalmente el suelo está desnudo de plantas vivas, e incluso los arbustos son raros.

Flora

Todos los grupos principales de organismos terrestres están representados abundantemente en las selvas tropicales. Entre las plantas superiores, las angiospermas son particularmente diversas e incluyen muchas formas primitivas y muchas familias que no se encuentran en la vegetación de otros tipos de ecosistemas.

Muchas plantas con flores son árboles grandes, de los cuales hay una diversidad sin igual. Por ejemplo, en un área de 23 hectáreas en Malasia, se han registrado 375 especies diferentes de árboles con diámetros de tronco superiores a 91 cm, y en un área de 50 hectáreas en Panamá, 7.614 árboles pertenecientes a 186 especies tenían diámetros de tronco superiores a 20 cm. Cada año se encuentran nuevas especies de plantas incluso aquellas tan llamativamente grandes como los árboles.

Sin embargo, relativamente pocas gimnospermas (coníferas y sus parientes) se encuentran en los bosques tropicales; en cambio, ocurren con mayor frecuencia en los extremos más secos y fríos de la gama de climas en los que crecen los bosques tropicales húmedos. Algunas familias de plantas, como las Arecaceae (palmeras), son típicamente abundantes en todas las regiones de la selva tropical, aunque existen diferentes especies de una región a otra. Otras familias están más restringidas geográficamente.flora selva tropical

La familia Dipterocarpaceae (dipterocarpos) incluye muchos árboles masivos que se encuentran entre las especies más abundantes y valiosas en la mayoría de los bosques tropicales del oeste de Malesia; sin embargo, la familia es poco común en Nueva Guinea y África y está ausente de Sudamérica, Centroamérica y Australia. Las Bromeliáceas (bromeliáceas), una gran familia formada principalmente por epifitas de la selva tropical y a la que pertenece la piña, está totalmente restringida al Nuevo Mundo.

Las selvas tropicales, que contienen muchos tipos diferentes de árboles, rara vez están dominadas por una sola especie. Una especie puede predominar, sin embargo, si las condiciones particulares del suelo favorecen esta ocurrencia o si se produce una perturbación mínima durante varias generaciones de árboles.

Los bosques tropicales caducifolios son menos diversos y a menudo están dominados por una o dos especies de árboles. Los extensos bosques caducifolios de Myanmar, por ejemplo, cubren extensas áreas y están dominados por sólo una o dos especies de árboles: el tigrillo (Tectona grandis) y el árbol leguminoso más pequeño Xylia xylocarpa. En Tailandia e Indochina los bosques caducifolios están dominados por miembros de la familia Dipterocarpaceae, Dipterocarpus tuberculatus, Pentacme suavis y Shorea obtusa.

Los helechos, musgos, hepáticas, líquenes y algas también son abundantes y diversos, aunque no tan bien estudiados y catalogados como las plantas superiores. Muchas son epífitas y se encuentran adheridas a los tallos y a veces a las hojas de plantas más grandes, especialmente en los lugares más húmedos.

Los hongos y otras plantas saprofitas (vegetación que crece sobre materia muerta o en descomposición) son igualmente diversos. Algunos desempeñan un papel vital en la descomposición de la materia orgánica muerta en el suelo del bosque y, por lo tanto, liberan nutrientes minerales, que luego están disponibles para las raíces en las capas superficiales del suelo. Otros hongos entran en relaciones simbióticas con las raíces de los árboles (micorrizas).

Faunafauna selva tropical

Interactuando y dependiendo de esta vasta gama de plantas, también hay numerosos animales. Al igual que las plantas, la mayoría de las especies animales se limitan a uno o unos pocos tipos de bosque tropical húmedo dentro de un área, con el resultado de que el número total de especies es sustancialmente mayor que en un solo tipo de bosque.

Mientras que los vertebrados más grandes y conspicuos (mamíferos, aves y, en menor medida, anfibios y reptiles) son bien conocidos, sólo una pequeña minoría de los invertebrados mucho más diversos (particularmente los insectos) han sido recolectados, y mucho menos descritos y nombrados.

Al igual que con las plantas, algunos grupos de animales se encuentran en todas las regiones de la selva tropical. Una variedad de loros, palomas y escarabajos gorgojos comedores de semillas, por ejemplo, pueden ocurrir en cualquier bosque tropical lluvioso. Otros grupos son más restringidos.

Los monos, aunque son típicos de las selvas tropicales tanto en el Nuevo como en el Viejo Mundo, están totalmente ausentes de Nueva Guinea y de las áreas al este y al sur. Los canguros de los árboles habitan en las copas de los árboles de los bosques tropicales sólo en Australia y Nueva Guinea, y las aves del paraíso están restringidas a las mismas áreas.

El contraste es particularmente marcado con respecto a los mamíferos. Al oeste de la selva están poblados o estaban poblados hasta hace poco por monos, ciervos, cerdos, gatos, elefantes y rinocerontes, mientras que los del este tienen mamíferos marsupiales, incluyendo zarigüeyas, cúspides, dasyuríes, canguros arbóreos y bandicuts. Sólo unos pocos grupos como murciélagos y roedores han migrado a través de la línea para ser comunes en ambas áreas. Contrastes similares, aunque menos pronunciados, se pueden ver en muchos otros grupos de animales y plantas a través de la misma división.

Plantas de la selva tropicalselva tropical Orquídeas

Más de 200.000 especies de plantas prosperan en las selvas tropicales. Esta abundancia se debe al ambiente cálido y húmedo e incluye algunas de las más bellas e interesantes flora:

  • Orquídeas
  • Árboles de caucho
  • Poinsetias
  • Árboles de cacao
  • Trampas para moscas de Venus
  • Flores de la pasión
  • Lirios de paz
  • Castaños de Brasil
  • Árboles de caoba
  • Frutas de la pasión
  • Lianas
  • Aves del paraíso
  • Higuera estranguladora
  • Quinina

Todas las plantas de la selva tropical trabajan para proporcionar alimento y refugio a los animales de la selva tropical, así como para convertir el dióxido de carbono en oxígeno.

La competencia a nivel del suelo por la luz y los alimentos ha llevado a una evolución vegetal única. Algunas plantas viven en las ramas de otras plantas y utilizan «raíces aéreas» para nutrirse del aire. Otros, como la higuera estranguladora, se envolverán (y finalmente estrangularán) grandes árboles para luchar por la supervivencia.

Más allá de la belleza y el interés, las plantas de la selva tropical contribuyen a la medicina moderna. Aproximadamente el 25% de todos los medicamentos en el mercado hoy en día provienen de plantas que se encuentran sólo en las selvas tropicales. Esto incluye tratamientos para una variedad de cánceres, malaria, esclerosis múltiple, enfermedad de Parkinson, presión arterial alta y más.

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